Wetenschappers vinden bacterie die niet-afbreekbaar plastic vreet

Plastic afval uit de oceaan (foto Daria Shevtsova, Pexels)
28 - 04 - 2020 ► 13:28



Duitse onderzoekers ontdekten recentelijk een bacterie die zich voedt met de plasticsoort polyurethaan. Dat is een type plastic dat op grote schaal wordt gebruikt. Het is tot nu toe alleen bijna onmogelijk om polyurethaan te recyclen.

De onderzoekers beschrijven in Frontiers in Microbiology dat ze een zogenaamde Pseudomonasbacterie isoleerden vanuit een plek waar veel bros plastic afval ligt. In tegenstelling tot andere bacteriën is de Pseudomonas opgewassen tegen de giftige en kankerverwekkende chemicaliën die vrijkomen tijdens de biologische afbraak van polyurethaan. Die Pseudomonas bleek zich niet alleen te voeden met polyurethaan, maar gebruikt de energie die daarbij vrijkomt ook nog eens om de afbraak te versnellen.

Polyurethaan kan voor zo’n beetje alles worden gebruikt. In 2015 was er vraag naar 3,5 miljoen ton polyurethaan in Europa. Het zit onder andere verwerkt in het interieur van auto’s. Er bestaat ook polyurethaanschuim (PU-schuim), een veelgebruikt isolatiemateriaal.

Niet circulair

“Op dit moment worden er nog geen plastic-etende bacteriën ingezet in Nederland”, zegt Martijn van Rijn. Hij is tijdens zijn werk als adviseur circulaire economie bij Rijkswaterstaat bezig met het verduurzamen van kunststofverpakkingen. “Wat dat betreft kan het onderzoek dus zeker een doorbraak zijn. Er zijn echter wel redenen waarom er nog geen bacteriën worden gebruikt die zich voeden met plastic. Bacteriën gaan tot nu toe zeer specifiek op bepaalde soorten plastic af en doen alleen onder zeer specifieke omstandigheden hun werk, en ook nog op een laag tempo.”

Op het moment is polyurethaan nog zo slecht afbreekbaar dat het vaak bij het grofvuil of in de plasticsoep terecht komt. “De bacteriën zouden eventueel nuttig kunnen zijn om bestaand plastic afval af te breken, maar dragen niet bij aan de circulaire economie waar we in Nederland naartoe willen. Wat heb je er immers aan om eerst grondstoffen en energie te gebruiken voor het maken van plastic, om deze vervolgens gelijk weer te laten afbreken? Uiteindelijk moeten we echt naar hergebruik van plastic toe, of anders recyclen.”

De doorbraak is dus een hoopvolle ontwikkeling om de bestaande afvalberg op te ruimen, maar geen oplossing voor het grotere geheel. “In Nederland en daarbuiten ontstaan steeds meer initiatieven om plastic te recyclen met chemische methoden. Dan kunnen er zelfs chemische bouwstenen gebruikt worden om opnieuw schoon plastic te maken. Dat zijn veelbelovende technieken, en ik verwacht niet dat de ontwikkeling van deze bacteriologische route sneller zal gaan. Als we dat al zouden moeten willen”, aldus Van Rijn.

Fleur Grandiek



Geef een reactie

artikelen van Fleur Grandiek:
Burn-out onder jonge medici: “Je wordt in drie jaar klaargestoomd van halve puber naar arts”
Circulair Nederland in 2050, redden we dat?
Wetenschappers vinden bacterie die niet-afbreekbaar plastic vreet